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Científicos ya saben hacer sangre

Dos investigaciones lograron generar células precursoras en cultivos.

Científicos ya saben hacer sangre

Sangre en laboratorio. Foto: Getty Images

Los científicos dieron un gran paso hacia la creación de células de la sangre a partir de células madre. Lo han hecho con células humanas, aunque el último paso implica trasplantar las células precursoras de la sangre -células madre hematopoyéticas- a la médula ósea de ratones. El trabajo tiene implicaciones para el tratamiento de la leucemia, y también para el cribado de nuevos fármacos.

Dos grupos de científicos, del Hospital Infantil de Boston y el Weill Cornell Medicine de Nueva York, consiguieron derivar de células madre un tipo especial de ellas especializado en generar las células sanguíneas, desde los glóbulos rojos que trasportan el oxígeno de los pulmones a los tejidos hasta el equipo diverso de linfocitos -o glóbulos blancos- que constituyen nuestro sistema inmune. Así quedan cerca de la creación de sangre humana al servicio de la medicina.

Los biólogos sabían que una sola célula madre hematopoyética puede generar toda la notable variedad de linfocitos que discurren por nuestras venas y nos permiten sobrevivir a las infecciones por virus y bacterias, además de los glóbulos rojos. Esas células madre, o precursoras de la sangre, residen en la médula ósea. Es allí donde se origina todo el contenido celular. A esto se debe la capacidad curativa de los trasplantes de médula.


 

"La capacidad de manufacturar células madre hematopoyéticas en el laboratorio entraña una promesa enorme para la terapia celular", explican en Nature, Carolina Guibentif y Berthold Göttgens, científicos del Medical Research Council británico y la Universidad de Cambridge, no relacionados con el estudio. Estos dos investigadores subrayan los obstáculos que aún separan la fabricación de sangre de la práctica clínica.

Solo uno de los dos trabajos presentados en Nature, aborda una evaluación del riesgo de que las células precursoras de la sangre (hematopoyéticas) creadas con estas técnicas puedan generar células cancerosas, y sólo por un tiempo limitado. Los investigadores comprobaron que sus células no generan leucemia durante las 20 semanas posteriores al trasplante en ratones. Los analistas quieren ampliar ese estudio.

En los pocos casos en que la terapia génica (infectar a un paciente con el gen correcto que le falta), como en el tratamiento de los niños burbuja, se dio en algún caso de leucemia inducida por la propia terapia. Para insertar el gen correcto en las células del paciente, el vector más eficaz hasta la fecha ha sido un retrovirus, un familiar del VIH que, como parte de su ciclo vital, se inserta en el genoma de su huésped. Según dónde se inserten, los retrovirus pueden causar la activación de algún gen del cáncer.

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